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Wolf 1061c el Planteta Habitable más cercano a la Tierra

Wolf 1061c el Planteta Habitable más cercano a la Tierra
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¿A qué distancia se encuentra el planeta extrasolar más cercano capaz de soportar formas de vida conocidas? Hasta hace unos días, y dependiendo de lo que entendamos por ‘habitable’, la respuesta era 22 años luz. Esta es la distancia a la que se halla Gliese 667 Cc, el mundo potencialmente habitable -que no habitado- más cercano. Eso sí, Gliese 667 Cc no es el mundo con mayor potencial de habitabilidad del que tenemos noticia, ya que ese mérito recae en Kepler 438b, un exoplaneta descubierto por el telescopio espacial Kepler localizado a la friolera de 470 años luz.

UNSW (University of New South Wales)


Otros planetas extrasolares habitables más próximos son Tau Ceti e y Kapteyn b, situados a 11,9 y 12,8 años luz respectivamente. Lamentablemente, ambos mundos están pendientes de confirmación y seguramente no son reales. Por suerte, un equipo de astrónomos de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, ha anunciado el descubrimiento de tres planetas alrededor de la estrella Wolf 1061, localizada a solamente 14 años luz. Uno de estos tres planetas, Wolf 1061c, se encuentra justo en la zona habitable y, a diferencia de lo sucedido con Tau Ceti e y Kapteyn b, parece que las probabilidades de que se trate de un descubrimiento verdadero son muy altas. Por lo tanto, de confirmarse, Wolf 1061c le podría arrebatar a Gliese 667 Cc el título de mundo habitable más cercano.
Los astrónomos han usado el famoso espectrógrafo HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Search) del telescopio de 3,6 metros del observatorio de La Silla, Chile, para hacer su descubrimiento mediante método de la velocidad radial. El equipo de investigadores ha usado hasta 148 espectros de la estrella Wolf 1061 obtenidos en los últimos 10,3 años. Wolf 1061, también conocida como GJ 628, se encuentra en la constelación de Ofiuco y es una pequeña estrella enana roja (tipo espectral M3), como la mayoría de astros de nuestro vecindario galáctico. Los tres planetas, Wolf 1061a, Wolf 1061b y Wolf 1061c, tienen una masa de 1,36, 4,25 y 5,21 masas terrestres cada uno. Eso significa que, con una masa de 4,25 veces la de la Tierra, Wolf 1061c está justo por debajo del límite que existe entre un planeta terrestre con superficie rocosa y un minineptuno con una gruesa atmósfera. Curiosamente, su masa es muy parecida a la de Gliese 667 Cc, estimada en 4,5 veces la terrestre.
Naturalmente, hay que tener en cuenta que el método de la velocidad radial solo nos proporciona la masa mínima del exoplaneta, por lo que Wolf 1061c podría tener en realidad una masa ligeramente mayor a la calculada. Al no haber sido detectado por el método del tránsito, desconocemos su tamaño y, por consiguiente, su densidad. De todas formas, hay un 6% de probabilidades de que Wolf 1061c transite, así que quizás en el futuro podamos contar con estos preciados datos. Por ahora solo podemos estimar su diámetro, que debe rondar 1,64 veces el de la Tierra siempre y cuando su densidad no sea anómala.

Concepto de una supertierra credito: NASA / Ames / JPL-Caltech.
Dada la cercanía a su estrella, Wolf 1061c tiene un periodo de apenas 18 días y muy probablemente sufra acoplamiento de marea, esto es, siempre muestra el mismo hemisferio hacia su estrella. O sea, de ser habitable, Wolf 1061c bien pudiera ser una supertierra habitable con forma de ojo. Por supuesto, no sabemos las características reales de este planeta y lo único que podemos afirmar con seguridad es que está situado en el interior de la zona habitable de su estrella. De hecho, según los modelos más conservadores, Wolf 1061c está fuera de la zona habitable, mientras que Wolf 1061d estaría en el límite exterior de la misma. No obstante, recordemos que según esos mismos modelos la Tierra también se encuentra justo en la zona más interna de la zona habitable del sistema solar.
En definitiva, si queremos viajar a un mundo que quizás pueda albergar formas de vida ahora solo tenemos que viajar 14 años luz. Vale, es un buen trecho, pero al menos es una distancia relativamente razonable susceptible de ser recorrida por nuestros descendientes en un -¿lejano?- futuro.
Fuente: danielmarin

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