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Podría haber vida en Encelado, Luna de Saturno

Podría haber vida en Encelado, Luna de Saturno
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Descripción

La nave espacial Cassini, sobrevoló a través del penacho de un géiser extraterrestre que arroja hielo pulverizado en el polo sur de Encelado, una de las lunas de Saturno.

A aproximadamente 1.600 millones de kilómetros de la Tierra, la nave espacial Cassini, de la NASA, se desplaza a toda velocidad a través de la estrellada expansión del espacio. Desde su punto de observación, al orbitar Saturno, la Tierra es nada más que un minúsculo punto de luz, muy similar al de las estrellas que enmarcan al maravilloso planeta de los anillos.

La nave espacial Cassini ha estado orbitando Saturno desde el año 2004 y ha llevado a cabo docenas de sobrevuelos de las fascinantes lunas de Saturno. Y hoy tuvo otro encuentro cercano con Encelado para obtener la medición más precisa de la composición de la pluma, y nuevos conocimientos sobre los océanos del mundo que hay bajo el hielo de esta luna de Saturno.

Encelado ostenta un paisaje cubierto de hielo, aparentemente estéril, repleto de profundos cañones, apodados “rayas de tigre”. Debajo de su exterior cubierto de hielo se agita un océano global, que recibe parte del calor de las mareas de Saturno y de otra luna, Dione, con fumarolas en el lecho marino que despiden agua a al menos 90 °C. Los penachos de vapor de agua y las partículas de hielo emanan de su superficie como si fueran los chorros de un géiser, pero en realidad hay mucho más de lo que parece en este paisaje lunar cubierto de hielo.

La nave Cassini está planeando a través de los chorros ubicados en el polo sur de la luna, a tan solo algo más de 48 kilómetros por encima de la superficie de Encelado.

“El sobrevuelo de hoy no es el más cercano que se ha hecho a Encelado, es el sobrevuelo más cercano que se ha realizado sobre el polo sur y a través del penacho”, reconoce Linda Spilker, científica del Proyecto Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, o JPL. “Estamos explorando in situ una región del penacho de la cual Cassini nunca ha tomado muestras. ¡Esto es muy emocionante para mí!” a dicho la científica.

Entonces, ¿qué es lo que causa estos penachos y por qué son tan importantes? Los vastos océanos subterráneos de Encelado pueden ser efervescentes y pueden estar repletos de gas. Cuando el gas y las partículas de hielo se elevan a la superficie son expulsados en forma de penachos que emanan desde las “rayas de tigre”. En palabras de Linda Spilker, el proceso es similar a “agitar una botella de bebida gaseosa; el gas no tiene adónde ir, excepto hacia arriba y hacia afuera”.

Sin embargo, los penachos son más que simplemente gas y agua; las muestras indican que también contienen muchos de los bloques fundamentales que son esenciales para la vida parecida a como es en la Tierra. Esto lleva a pensar en la emocionante posibilidad de que en Encelado podrían existir organismos similares a aquellos que prosperan en nuestros propios océanos profundos, cerca de las fumarolas volcánicas que emanan dióxido de carbono y sulfuro de hidrógeno.

Las dudas serán despejadas a partir de hoy 28 de octubre, porque podremos saber exactamente cuán complejas podrían ser las potenciales formas de vida en Encelado, los científicos especulan que al menos la vida microbiana es una posibilidad real. En el futuro, otra nave espacial diferente viajará a través del sistema solar para visitar al gélido Encelado. Esta nave espacial, a diferencia de Cassini, estará diseñada para aterrizar sobre la superficie de Encelado, cerca de uno de sus cañones o una de sus “rayas de tigre” Esta sonda podría tomar muestras de manera más directa, bordeando todo el penacho.

“Lo ideal sería que pudiera tomar muestras desde el borde de una de las rayas de tigre”, especula Spilker. Esto garantizaría que los microbios expulsados desde el interior de Encelado fueran más abundantes y fáciles de recolectar.
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